Ryugu a 700 kilómetros de distancia parece un D9… o a lo mejor un D8 según como lo mires

Ryugu’s rotation as seen by @haya2e_jaxa from a distance of about 700km#Hayabusa2 #Ryugu pic.twitter.com/YWT5vtBYbt

— Roman Tkachenko (@_RomanTkachenko) 16 de junio de 2018

A la sonda Hayabusa 2 de la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial, lanzada el 3 de diciembre de 2014, le quedan 10 días para llegar a Ryugu, el asteroide que va a estudiar y del que va a tomar muestras para traer de vuelta a casa.

Las imágenes de arriba, en las que Ryugu parece un dado, fueron tomadas desde unos 700 kilómetros de distancia, aunque ahora la distancia entre la sonda y su objetivo ya anda por los 300 kilómetros. Pero la aproximación se está haciendo despacio para afinar bien la posición relativa de sonda y asteroide, para lo que Hayabusa 2 está aproximándose en una especie de zigzag a Ryugu, pues así puede comparar su posición con respecto a las estrellas que están por detrás de él y así calcular con precisión la distancia a la que se encuentra.

Y es que tras todo este tiempo en el espacio y los millones de kilómetros que ha recorrido la posición de la sonda, obtenida mediante la cuidadosa medición de las señales de radio que llegan desde ella, tiene un error de unos 300 kilómetros. La de Ryugu, por su parte, obtenida mediante observaciones con telescopios, tiene un error de unos 200 kilómetros. Y estaría mal que chocaran. Esta pausada aproximación permite también estudiar las inmediaciones de Ryugu, no vaya a ser que tenga algún satélite y que Hayabusa 2 se vaya a estampar contra él.

Una de las Minerva II en primer plano
Hayabusa 2 a sobre Ryugu con una de las sondas Minerva-II en primer plano

Salvo un contratiempo de última hora Hayabusa 2 entrará en órbita alrededor de Ryugu el 27 de junio de 2018, permanecerá allí hasta diciembre de 2019 y la cápsula con las muestras estará de vuelta en la tierra en diciembre de 2020.

En Current status of the asteroid explorer, Hayabusa2, leading up to arrival at asteroid Ryugu in 2018 [PDF] hay una completa descripción del estado de la misión a 14 de junio de 2018, sus objetivos, y los instrumentos que lleva a bordo.

La misión está en Twitter como @haya2e_jaxa.

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