Hoy sería el cumpleaños de Mary Jackson, una de las protagonistas de Figuras ocultas

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Mary Jackson

Nacida el 9 de abril de 1921 Mary Jackson creció en Hampton, Virginia. Después de graduarse con los más altos honores de la escuela secundaria, continuó su educación en el Instituto Hampton, ahora Universidad Hampton, obteniendo una licenciatura en matemáticas y otra en física. Después de su graduación, Mary dio clases en Maryland antes de unirse a la NACA la precursora de la NASA.

Allí comenzó su carrera en la sección segregada de Computación del Área Oeste de Langley Memorial Aeronautical Laboratory de la NACA, en 1951, a las órdenes de la supervisora del grupo Dorothy Vaughan. Después de dos años en el equipo de computación el ingeniero Kazimierz Czarnecki le ofreció trabajar con él en el Túnel de Presión Supersónica de 4×4 pies. Con esto Mary adquirió experiencia práctica en llevar a cabo experimentos en las instalaciones, y finalmente Czarnecki le sugirió que entrara en un programa de capacitación que le permitiría obtener un ascenso de matemática a ingeniera. Para eso tenía que completar sus estudios de postgrado en matemáticas y física en cursos fuera de su horario de trabajo impartidos por la Universidad de Virginia. Sin embargo, debido a que las clases se impartían en el Instituto Hampton, en aquel entonces aún segregado, Mary necesitó un permiso especial de la ciudad de Hampton para unirse a sus compañeros blancos en el aula, algo que recoge la película Figuras ocultas:

Mary completó los cursos, obtuvo el ascenso y en 1958 se convirtió en la primera mujer ingeniera negra de la NASA. De hecho en los 50 seguramente fue única ingeniera aeronáutica negra en cualquier sitio.

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Durante casi dos décadas disfrutó de una productiva carrera de ingeniería, siendo autora o coautora de una docena de informes de investigación, muchos de ellos con Czarnecki, la mayoría enfocados en el comportamiento de la capa límite de aire alrededor de los aviones

Sin embargo a medida que pasaron los años los ascensos se hicieron más lentos, con lo que terminó por sentirse frustrada ante la imposibilidad de acceder a un puesto directivo. Así que en 1979, viendo que el techo de cristal era la regla y no la excepción para las mujeres profesionales del centro, hizo un último y drástico cambio de carrera, dejando la ingeniería para pasar a ocupar el puesto de Gerente del Programa Federal de Mujeres de Langley, lo que en realidad era bajar de categoría laboral. Pero en ese puesto trabajó denodadamente para influir en la contratación y promoción de la siguiente generación de mujeres matemáticas, ingenieras y científicas de la NASA.

Mary se retiró de Langley en 1985 como Ingeniero Aeronáutico después de 34 años y falleció el 11 de febrero de 2005 también en Hampton.

Curiosamente el cumpleaños de Mary coincide con el día en el que la NASA presentó a los Mercury Seven, sus primeros siete astronautas, en 1959.

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